Empresas petrolíferas estão entrando em colapso, mas a energia eólica e solar continuam crescendo

Por   – The New York Times

Espera-se que os negócios de energia renovável continuem crescendo, embora mais lentamente, em contraste com as empresas de combustíveis fósseis, que foram atingidas pelos baixos preços do petróleo e gás.

A 8minute Solar Energy parou temporariamente a construção de uma fazenda solar perto de Fresno, na Califórnia, por causa da pandemia de coronavírus. Crédito… Deanne Fitzmaurice para o New York Times

Alguns anos atrás, o tipo de queda de dois dígitos nos preços de petróleo e gás que o mundo está enfrentando agora devido à pandemia de coronavírus pode ter aumentado o uso de combustíveis fósseis e prejudicado fontes de energia renovável, como parques eólicos e solares.

Isso não está acontecendo.

De fato, as fontes de energia renovável devem responder por quase 21% da eletricidade que os Estados Unidos usam pela primeira vez este ano, contra 18% no ano passado e 10% em 2010, de acordo com uma previsão publicada na semana passada. E, embora o trabalho em alguns projetos de energia solar e eólica tenha sido adiado pelo surto, executivos e analistas do setor esperam que os negócios renováveis ​​continuem crescendo em 2020 e no próximo ano, mesmo quando as empresas de petróleo, gás e carvão lutam financeiramente ou buscam proteção contra falência.

Em muitas partes do mundo, incluindo Califórnia e Texas, turbinas eólicas e painéis solares agora produzem eletricidade mais barata que o gás natural e o carvão. Isso os tornou atraentes tanto para as concessionárias de energia elétrica quanto para os investidores. Embora os preços do petróleo tenham caído pela metade desde a pandemia, forçando a maioria dos governos estaduais a ordenar que as pessoas fiquem em casa, os preços do gás natural e do carvão quase não caíram tanto.

Mesmo o declínio no uso de eletricidade nas últimas semanas, uma vez que as empresas interromperam as operações, poderiam ajudar as energias renováveis, segundo analistas da Raymond James & Associates. Isso ocorre porque as concessionárias, à medida que a receita sofre, tentarão obter mais eletricidade das usinas eólica e solar, que custam pouco para operar e menos que usinas de energia movidas a combustíveis fósseis.

“As energias renováveis ​​estão em uma trajetória de crescimento hoje que acho que não diminuirão a longo prazo”, disse Dan Reicher, diretor executivo fundador do Centro Steyer-Taylor de Política e Finanças Energéticas da Universidade de Stanford e secretário assistente de energia no governo Clinton. “Este será um obstáculo na estrada.”

Obviamente, a desaceleração econômica causada pela luta contra o coronavírus está afetando partes do setor de energia renovável, assim como ocorre com o restante da economia. As empresas que até recentemente contratavam trabalhadores estão demitindo pessoas e adiando investimentos. Entre os mais atingidos estão as pequenas empresas que vendem painéis solares para telhados. Seus pedidos caíram acentuadamente à medida que os clientes adiam as instalações para evitar possível contato com o vírus.

Crédito… Deanne Fitzmaurice para o New York Times

A Luminalt, uma empresa de armazenamento de energia FV e eletricidade com sede em São Francisco, que emprega 42 pessoas, disse recentemente a maioria de seus instaladores para procurar benefícios de desemprego, já que os empregos residenciais da empresa – normalmente seis por semana – praticamente desapareceram. Jeanine Cotter, diretora executiva da Luminalt, disse aos trabalhadores que a empresa cobriria seus benefícios, mas que não havia dinheiro para pagar todos eles.

Meia dúzia de funcionários estão instalando energia solar em um projeto de moradia acessível que os manteve trabalhando, e alguns que lidam com operações comerciais estão trabalhando em casa. Mas Cotter se preocupa com alguns instaladores que ingressaram na empresa através do programa de desenvolvimento da força de trabalho de São Francisco e dependem de salários semanais para sobreviver.

“A receita parou”, disse Cotter, que ajudou a fundar o negócio há 15 anos. “É muito confuso agora.”

A Associação das Indústrias de Energia Solar, um grupo comercial, estima que metade dos 250.000 trabalhadores do setor podem perder o emprego pelo menos temporariamente por causa do surto de coronavírus. A associação rebaixou o crescimento projetado em até um terço dos mais de 19 gigawatts de nova capacidade solar esperados para este ano.

Mas especialistas independentes, incluindo a Wood Mackenzie, uma empresa de pesquisa e consultoria em energia, dizem que essas projeções podem ser excessivamente pessimistas. “Ainda é cedo para ligar”, Ravi Manghani, chefe de energia solar na pesquisa da Wood Mackenzie. “A situação está mudando diariamente.”

Sua empresa estima que a energia solar e eólica continuará aumentando a capacidade este ano e no próximo. As novas instalações eólicas podem cair apenas cerca de 3% em relação às projeções anteriores, principalmente porque as turbinas eólicas são normalmente montadas fora das áreas urbanas, e muitos estados consideraram a construção uma atividade essencial durante a pandemia.

Em um relatório da semana passada, os analistas de Raymond James estimaram que as fontes de energia renovável forneceriam 20,7% da eletricidade do país este ano e pelo menos 20% até 2022.

Embora as usinas hidrelétricas ajudem por muito tempo casas e empresas de energia, a energia solar e eólica emergiram como as principais fontes de energia apenas nos últimos 15 anos. Uma queda acentuada no preço dos painéis solares ajudou a indústria a se expandir. No ano passado, a capacidade solar aumentou 23% em relação ao ano anterior. A empresa acrescentou 13,3 gigawatts, superando a nova geração de energia eólica e gás natural, de acordo com dados da indústria.

“Detectamos todas as projeções”, disse Caton Fenz, executivo-chefe da ConnectGen, desenvolvedora de energia eólica, solar e de armazenamento de eletricidade com sede em Houston. “Estamos surfando uma onda de longo prazo”, disse ele. “Simplesmente não podemos fazer coisas específicas por causa da pandemia, mas acho que isso não afeta a trajetória mais ampla.”

Crédito… Iliana Mier / Associated Press

Sua empresa, com 22 meses de idade, possui 3.000 megawatts – o equivalente a três grandes usinas – em desenvolvimento em 11 estados. Cerca de 40% são projetos eólicos, 40% solares e o restante armazenamento de eletricidade.

Entre os patrocinadores da empresa está a 547 Energy, uma empresa de investimentos especializada em energia renovável. Gabriel Alonso, que administra a 547 Energy, disse que sua empresa recebeu financiamento da Quantum Energy Partners, que há muito investia em petróleo e gás natural.

“Como investidor em energia limpa e energia renovável, os fundamentos que nos levaram a investir não mudaram”, disse Alonso.

Mesmo com a propagação da pandemia, a empresa de Alonso ganhou uma oferta na semana passada por parte de um novo projeto de eletricidade na Grécia. Sua empresa desenvolverá um parque eólico nas regiões norte de Imathia e Kozani. O leilão, na quinta-feira, foi parte de um esforço maior da Grécia para retirar usinas de combustíveis fósseis e substituí-las por fontes renováveis.

Muitas empresas renováveis ​​têm projetos em todo o mundo e se beneficiaram dos esforços do governo para lidar com as mudanças climáticas. Isso ajudou a reduzir os custos de equipamentos eólicos e solares e tornou a indústria mais resistente às oscilações econômicas.

Além disso, como os desenvolvedores podem construir parques eólicos e solares mais rapidamente do que usinas de gás natural, carvão e nuclear, disse Alonso, as energias renováveis ​​se tornaram mais atraentes financeiramente. Em tempos econômicos difíceis como esses, ele disse, investidores de private equity como a Quantum estão ansiosos para aproveitar negócios que podem aumentar rapidamente e começar a ganhar dinheiro.

Dito isto, as empresas de energia solar, em particular, estão preocupadas com o fato de as perturbações causadas pela pandemia serem graves o suficiente para estarem buscando ajuda do Congresso. Os lobistas de energia renovável estão pedindo aos legisladores que tornem mais fácil para sua indústria tirar proveito dos créditos fiscais que o governo fornece para energia eólica e solar.

Crédito… Deanne Fitzmaurice para o New York Times

Os desenvolvedores geralmente firmam parcerias com bancos e outras instituições financeiras que podem usar com mais eficiência os créditos tributários do que os contratados que constroem projetos de energia renovável. Os bancos recebem o crédito tributário e uma parte do fluxo de caixa do projeto normalmente por seis a 10 anos.

Mas, como a demanda por empréstimos aumentou à medida que as empresas em toda a economia lutam, os bancos foram menos capazes de financiar novos projetos, disse Josh Goldstein, diretor de operações da 8minute Solar Energy, desenvolvedora de grandes fazendas solares. Funcionários da indústria solar e eólica querem que o Congresso simplifique o processo de obtenção de créditos tributários e torne os créditos reembolsáveis ​​para que seus negócios possam se beneficiar diretamente.

“Seus comitês de crédito estão em crise”, disse Goldstein sobre os bancos. “Essa interrupção pode ter um efeito particularmente prejudicial”.

A 8minute Solar foi recentemente forçada a suspender o trabalho no Lotus Solar Project , uma fazenda solar de 67 megawatts ao norte de Fresno, na Califórnia, que está construindo para a Allianz Global Investors. Autoridades disseram que não está claro se o trabalho, que empregava cerca de 50 pessoas, foi considerado “essencial”.

Mas o Departamento de Segurança Interna incluiu a produção de eletricidade em sua lista de atividades essenciais no mês passado, afirmando os conselhos legais que a 8minute recebeu e a empresa enviou trabalhadores de volta para concluir a construção.

A indústria solar deve adicionar mais painéis em 2020 do que em qualquer outro ano anterior, disse Abigail Hopper, presidente da Solar Energy Industries Association. Isso não vai acontecer agora, mas o setor ainda está pronto para adicionar capacidade.

“Acreditamos que, a longo prazo, estamos bem posicionados para superar os geradores históricos”, disse Hopper.

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